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Bristol Beaufighter

El Bristol Tipo 156 Beaufighter, denominado ocasionalmente como Beau, era un caza pesado de largo alcance desarrollado a partir de la modificación del avión torpedero Bristol Beaufort, también construido por la Bristol Aeroplane Company. El nombre Beaufighter es una contracción de Beaufort y de fighter (caza)

A diferencia del Beaufort, el Beaufighter tuvo una larga carrera y sirvió en casi todos los escenarios de la Segunda Guerra Mundial, primero como caza nocturno, más tarde como cazabombardero, y ocasionalmente reemplazando a los Beaufort como torpedero. Su única variante fue construida en Australia por el Department of Aircraft Production ("Departamento de Producción de Aeronaves", DAP por sus siglas en inglés) y era conocido como DAP Beaufighter.Desarrollado como un proyecto privado de Bristol Aeroplane Company, el Tipo 156, era un avion biplaza, totalmente metalico, que utilizaba los componentes (alas, fuselaje trasero, cola, y tren de aterrizaje) del bombardero/torpedero Beaufort. Adoptado por la RAF volo por primera vez en Julio 17 de 1939, eventualmente llego a operar en 52 escuadrones de la RAF en el papel de caza nocturno y avion antibuque. El Beaufighter Mk I estaba impulsado por dos motores radiales Bristol Hercules III de 1400hp, a una velocidad de 497km/h a 15.000m, cuando se iniciaron los bombardeos masivos de la Luftwaffe sobre Inglaterra fue adaptado como caza nocturno con la adicion del radar AI Mk IV.

Diseño y Desarrollo
La idea de un caza desarrollado utilizando las secciones externas de las alas, cola y tren de aterrizaje del ya existente Beaufort fue sugerida al Ministerio del Aire británico por Bristol; esta propuesta coincidió con los retrasos en el desarrollo y producción del caza bimotor Westland Whirlwind . Gracias a la conversión de un diseño ya existente de la "Beaufort Cannon Fighter" se esperaba que el desarrollo y producción fuese mucho más rápido, sin tener que empezar un diseño completamente nuevo desde cero. Bristol inició la construcción de un prototipo a partir de una sección del Beaufort construido en la línea de montaje. Este primer prototipo voló el 17 de julio de 1939, poco más de ocho meses tras el comienzo de su desarrollo, gracias al uso de los diseños del Beaufort y un gran número de sus componentes. Un contrato para la producción de 300 máquinas ya había sido firmado dos semanas antes de que el prototipo volara, como la especificación F.17/39.

En general, las diferencias entre los Beaufighter y Beaufort son muy pocas. Las alas, superficies de control, tren de aterrizaje retráctil y la sección de popa del fuselaje eran idénticos, mientras que la sección central del ala era similar a excepción de algunos accesorios. Se eliminó la bodega de bombas, y se montaron cuatro cañones Hispano-Suiza HS.404 de 20 mm en la zona inferior del fuselaje. Inicialmente eran alimentados con tambores de munición de 60 cartuchos cada uno, lo que obligaba al operador de radar a cambiar manualmente dichos tambores - una ardua e impopular tarea , especialmente de noche y en medio de una refriega con un bombardero -. En consecuencia, pronto fue sustituido por un sistema de alimentación tipo cinta. Los cañones se complementaban con seis Browning de 7,7 mm en las alas, cuatro en el ala de estribor y dos en la de babor. Las zonas del artillero de cola y apuntador se eliminaron, dejando sólo al piloto en una carlinga de combate. El navegador / operador de radar se sentaba en la cola bajo una pequeña burbuja perspex, donde se encontraba la torreta dorsal del Beaufort.

Los motores Bristol Taurus del Beaufort fueron sustituidos por los más potentes Bristol Hercules XVII. Esta potencia extra creaba problemas debido a las vibraciones. En el diseño final, éstos fueron montados sobre riostras más largas y flexibles que se extendían desde el borde de ataque de las alas. Esto deplazó el centro de gravedad hacia adelante, un efecto indeseable en el diseño de aviones. En centro de gravedad se desplazó de nuevo a su lugar mediante la reducción del morro, que ya no era necesaria la zona del apuntador en un caza. Esto situó la mayor parte del fuselaje trás el ala y el centro de gravedad se trasladó nuevamente a donde debía estar, con el capó del motor y las hélices más adelantadas que el morro. La producción de Beaufort en Australia, y la afortunada utilización de los British-Beaufighters realizados por la Real Fuerza Aérea Australiana, llevó a que los Beaufighter fueran construidos por el Departament of Aircraft Production, desde 1944 en adelante. El plan de acción de la variante fue un ataque / bombardero torpedo, conocido como la Mk 21: cambios en el diseño incluido los motores Hércules CVII, dihedral a la cola del avión y la mejora de armamento.

El primer radar de tipo experimental fue instalado en el Mk I en Agosto de 1940, realizando sus primeras operaciones en Septiembre del mismo año. El Escuadron 604 obtuvo su primera victoria en la noche del 19/20 de Noviembre. El armamaneto del Mk I estaba constitido por cuatro cañones de 20mm en la nariz y seis ametralladoras de 7.7mm en las alas. La invasion de Creta por los alemanes en Abril de 1941 demostro la necesidad de contar con un caza diurno pesado, lo que condujo al desarrollo del Mk IC, entrando en servicio con un destacamento del Escuadron No 252 del Mando Costero en Malta en Mayo 1941. Le fueron realizadas modificaciones para portar dos bombas de 250lbs o una de 500lbs para ataques terrestre, siendo tal su exito, que el Mando Costero decidio reemplazar con el sus Blenheim y Beauforts.Para mediados de 1941, debido a la reducion en los ataques de la Luftwaffe contra Inglaterra, los unidades de caza nocturna fueron dedicadas a realizar ataques dentro del territorio de Francia y Alemania contra la red de comunicaciones y ferroviaria. En la primavera de 1942 se entrego la version Mk VIC que estaba impulsada por dos motores Hercules VI de 1650hp, dandose gran importancia a su papel antibuque en el Mar del Norte y la Bahia de Viscaya. La version de los motores Hercules VI mejoro las prestaciones, siendo configurada la version Mk IVF con radar AI Mk VIII,  y utilizada en Africa del Norte por cuatro escuadrones de la USAAF. |caracteristicas tecnicas|

Para finales de 1942, se instalo en la version Mk VIC del Comando Costero un torpedo de 457mm o 572mm debajo del fuselaje, con el cual mejoro su desempeño como avion antibuque. A fin de mejorar las pretaciones del Beaufighter en su papel de ataque a baja altura, se le instalaron motores Mk XVII de 1735hp, convirtiendose en el Beaufighter TF. Mk X. La version Mk X fue la principal del Beaufighter, volando generalmente con una tripulacion de dos hombres; utilizando un sistema giroscopico y radio altimetro podia realizar ataques altamente efectivos a nivel del mar. 

Despues de los exitos del avion en Europa, se decidio abrir una linea de produccion en Australia,; el primer ejemplar de Beaufighter Mk XXI salio de la fabrica de Fishermen Bend, Victoria; en Mayo 26 de 1944.Para inicios de 1944 las alas de ataque de Beaufighter configuradas por escuadrones de la RAF, RCAF, RAAF y RNZAF, realizaban ataques contra embarcaciones en la zona del Mar del Norte y el Canal de la Mancha. Estos escuadrones sirvieron de apoyo en los desembarcos del Dia D. La ultima version construida durante la guerra, fue la Mk XII con alas reforzadas a fin de portar una carga de 454kg en cada ala. Unos 35 Mk X fueron convertidos en remolque de blancos; 35 Mk X fueron entregados a las uniades de la RAF entre 1948 y 1950, sirviendo en Ceilan, Chipre, Gibraltar, Malasia y Malta, los ultimos fueron desguazados en mayo de 1960. Algunos Beaufighter excedentes de guerra fueron exportados a Turquia, Republica Dominicana y otros paises. La produccion total fue de 5564 unidades en Gran Bretaña y 364 en Australia.


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