El Scharnhorst 

Para Noviembre de 1943 solo quedaba en la zona del Artico haciendo presencia, el acorazado  Scharnhorst y una fuerza de destructores conformada por los destructores Z29, Z30, Z33, Z34 y Z38 pertenecientes a la 4º Flotilla. Esta reduccion en la fuerza naval alemana en la zona, permitio que los britanicos reanudaran el envio de convoyes por la zona del Artico hacia los puertos rusos en el norte, el primero de ellos, JW54A en Noviembre 14, seguido del JW54B una semana despues y el JW55A en Diciembre. El conocimiento de la salida de estos convoyes. llego al Alto Mando de la Flota cuando se estaban discutiendo los planes de operaciones de la Flota durante el invierno de 1943 a 1944, que habian quedado reducidos a una tarea puramente defensiva, por los daños recibidos en el Tirpitz el 22 de Septiembre. Caracteristicas Tecnicas

Las prioridades para esta fecha eran:

  • Prevenir cualquier desembarco en el norte de Finlandia, Noruega o Jutlandia.
  • Atacar los convoyes articos
  • Minar o bombardear las bases enemigas en la zona
No se tomo en consideracion que en las largas noches de invierno en el Artico, la inferioridad en el sistema de radar aleman pondria a los navios en seria desventaja. Ademas la flotilla de U-Boats en la zona era muy pequeña; la Luftflotte 5 asignada contaba con pocos bombarderos y una capacidad de reconocimeinto reducida y el sistema de decodificacion "Ultra" britanico trabaja extremadamente bien. Para acabar de completar, el Vicealmirante Kummetz comandante del Scharnhorst habia sido transferido por enfermedad y en su lugar, se habia asignado el mando al Contralmirante Bey, quien no contaba con ninguna experiencia en operaciones con navios de esta clase, este era un hombre  acostumbrado al manejo de operaciones con destructores, ademas por esos mismos dias, el capitan Huffmeier habia sido trasladado hacia el OKM.
Una vez mas las consideraciones de tipo politico influyen para enviar a un gran navio en una mision suicida.
Un nuevo factor entra entonces a complicar la situacion para el Scharnhorst; como resultado de los reveses de la Wehrmacht en el Este, Hitler promulga su directiva No 51, que refuerza la importancia de una pronta victoria en el Este, ordenando tomar todas las medidas para su consecucion. Las implicaciones para la Kriegsmarine eran obvias, pues con la reanudacion de los convoyes britanicos por el Artico hacia Rusia, estos reforzarian la ya mejorada situacion del Ejercito Rojo. 

La primera indicacion de la salida de un nuevo convoy llega al Almirante Schniewind en Kiel en Diciembre 18 como resultado de la intercepcion de trafico de radio enemigo. Los reconocimientos aereos eran por ello esenciales para establecer la composicion, curso, velocidad y escolta antes de que el Grupo de Batalla fuera asignado a su intercepcion. El 23 de Diciembre en la mañana, un Ju 88 avista un convoy a 400 millas nauticas de Bodo, Schniewind calcula que el mismo entrara en el Mar de Barents para el 26 de Diciembre, mas tarde en el mismo dia, el Ju 88 avista un convoy compuesto por 17 mercantes, tres tanqueros escoltado por tres o cuatro cruceros y nueve destructores o corvetas. La experiencia indica que la fuerza de cobertura estaria ubicada a unas 300 millas nauticas del convoy. El convoy avistado era de hecho el JW55B, parte de una operacion doble, el JW55B habia salido de Loch Ewe el 20 de Diciembre y comprendia 19 buques mercantes, escoltados por dos corvetas, un barreminas y diez destructores, La fuerza de cubierta de cruceros (Fuerza 1), conformada por el 10º Escuadron de Cruceros (Vicealmirante Burnett), consistia en los cruceros Belfast, Sheffield y Norfolk, mientras la fuerza de cubierta distante, Fuerza 2, estaba conformada por el Duke of York (Almirante Fraser, Comandante en Jefe de la Flota), el crucero ligero Jamaica y cuatro destructores, la Fuerza 2 habia salido de Islandia y debia cubrir al JW55B entre los grados 27º y 38º E, regresando despues a cubrir el convoy RA55A. 

Mientras esto ocurria en el bando ingles, las comunicaciones entre Altenfjord, Narvik, Kiel y Berlin iban en aumento, existian dudas acerca de la ejecucion de la Operacion "Ostfront", en su version propuesta de un ataque de superficie; el Contralmirante Bey tenia serias dudas acerca de un ataque con la luz imperante en la zona, a efectos de la efectividad del ataque; el era de la opinion de que un ataque solo con destructores sera mas exitoso, Schniewind concordaba con Bey, pues esto era lo determinado para operaciones en la zona del artico en epoca de invierno. Desafortunadamente habia pocos destructores disponibles. En la mañana del 24 de Diciembre, se reciben comunicaciones acerca de la existencia de otro grupo de navios a 180 millas nauticas del convoy, esta era de hecho la Fuerza 2. En ese momento Schniewind, quien no habia puesto mucha atencion a esta informacion, ordena que el Scharnhorst salga y ataque al convoy, a lo cual el Alto Mando Naval accede a las 14:33 del dia de Navidad. Llega entonces una comunicacion en donde se indica que debido a las condiciones metereologicas, no sera posible realizar nuevos reconocimientos; ademas al entrar el convoy en aguas entre Cabo Norte e Islas Bear, la responsabilidad de este reconocimiento recae sobre el comando de la Luftwaffe en Finlandia, cuya fuerza incluye los Ju 88 de la 1.(F)/124 y los BV 138 de la 3.(F)/130 ambos con base en Kirkenes.

En la tarde se deterioran aun mas las condiciones, con oleajes de fuerza 8 a 9, ademas nieva en el mar de Barents. Bajo estas condiciones, el Staff del Almirante Nordmeer considera arriesgada la operacion por las dificultades en el reconocimiento y que es imposible atacar los buques con el mar en estas condiciones, se propone que la operacion sea cancelada. Schniewind pasa esta recomendacion al SKL, pero el Almirante Dönitz ordena que la operacion continue. El comandante de la Flota propone entonces que el Scharnhorst acometa la operacion solo, para esta hora la mayoria del Staff y los comandantes tienen seria dudas sobre la misma, Dönitz insiste y debido quizas a un punto de vista politico, envia al navio a una mision suicida. Pero quizas, el mayor factor para la perdida del Scharnhorst, es que los ingleses a traves del sistema "ultra" conocen con detalle todos los movimientos del navio, las señales entre el 20 y 25 de Diciembre son entregadas al Almirantazgo, la orden de salida dada por Nordmeer, llega a manos de los Almirantes Fraser y Burnett al dia siguiente en la mañana.

El Contralmirante Bey sale con el Scharnhorst en la mañana del 25 de Diciembre, acompañado de los destructores Z29, Z30, Z33, Z34 y Z38, el mar abierto se alcanza a las 22:00 horas y se continua con rumbo norte a 25 nudos. Los destructores son gravemente afectados al tratar de mantener esta velocidad debido al oleaje. En la mañana del 26 de Diciembre a las 07:00 horas, Bey asume que se encuentra en la vecindad del convoy, ordena cambiar curso a 250º y 12 nudos; despues de hora y media, Bey espera encontrarse a unas 40 millas nauticas de la Isla Bear, entonces pierde contacto con sus destructores. El Scharnhorst recibe una comunicacion del U-716 que le da la posicion del JW55B, alterando su curso en direccion noreste. En este momento, el Almirante Burnett y sus cruceros se acercan por el sureste y desde el suroeste  llega el Duke of York. 

haz click para ampliarLa Batalla en el mar de Barents
A las 08:40 el Belfast consigue en su radar al Scharnhorst, acercandose rapidamente, cuarenta minutos despues lo ubica el Sheffield y tres minutos despues el Belfast dispara una bengala para iluminar el blanco. El Norfolk hace fuego por radar e impacta dos veces al Scharnhorst, uno de ellos pega en la parte superior del mastil principal y destruye el radar, causando bajas en los hombres del control de tiro; el segundo, que no explota, cae cerca de los tubos de torpedos. El navio aleman es tomado totalmente por sorpresa, vira hacia el sur, devolviendo el fuego con su torre trasera mientras radia un mensaje hacia la flota informando que esta bajo fuego por radar; este llega muy defectuoso a Schniewind, quien no puede saber si el navio ha logrado contacto con el convoy o la cobertura de cruceros. Llega mas informacion al comando de la Flota, lo que hace sospechar que una gran fuerza esta cerca del Scharnhorst; a las 13:06 arriba un informe de un  Bv 138 que a detectado por radar varias unidades enemigas, sin embargo este reporte tiene cinco horas de retraso,  Schniewind calcula que esta es la fuerza de destructores del Scharnhorst. A las 15:25 el Scharnhorst informa que se retira a 25 nudos en la posicion AC4526. A las 16:56 Bey radia que se encuentra en accion contra unidades pesadas en la posicion AC4677, entonces Schniewind se da cuenta que la posicion del navio aleman es muy seria. La pregunta es, como puede ser ayudado ?. A las 18:34 se envia una señal a la flotilla de destructores, quienes se hayan al noroeste del navio, todavia en busca del convoy. A las 19:18 llega una comunicacion de Bey de que luchara hasta la ultima salva, los destructores se hayan a diez horas de su posicion.

Fase final
Despues del contacto inicial, el Scharnhorst se ha retirado hacia el sur y aprovechando su velocidad deja atras los navios britanicos, vira hacia el noreste tratando de alcanzar al convoy y sella su destino en la maniobra; Burnett quien lo sigue por radar ordena a sus cruceros colocarse enre el navio aleman y el convoy, el Scharnhorst se aproxima al convoy por el noreste, mientras los cruceros de Burnett son reforzados con la llegada de los destructores Musketeer, Opportune y Virago; esto ocurre hacia el mediodia, se ordena a los destructores realizar un ataque con torpedos. El Scharnshorts vira al noroeste y abre fuego, impactando al Virago; el Belfast y Sheffield abren fuego, el Norfolk recibe dos impactos, el Sheffield recibe varios pedazos de metralla, esta fase de la batalla dura 23 minutos, con un exito parcial del Scharnhorst.

Mas tarde, el Belfast lanza una bengala e ilumina la escena para el Duke of York, quien abre fuego a 11.000m a las 16:49, el navio aleman vira hacia el norte, pero cae bajo el fuego del Belfast y Norfolk. En este momento, el Scharnhorst ha sido impactado dos veces por el Duke of York y una por el Jamaica, perdiendo su torre "A". Se inicia un duelo en la oscuridad entre los dos grandes navios, llevando el Duke of York la mejor parte debido al uso de su radar, el navio aleman recibe un impacto en su torre "B" y otro destruye un cañon de 15 cm;  son las 18:20, Bey informa al Grupo Nord que esta siendo atacado desde 18.000 m, su posicion es AC4965, curso 110º, velocidad 26 nudos, otro penetra en una caldera y reduce su velocidad a 10 nudos, los ingenieros a bordo logran arreglar el problema y restauran la velocidad a 22 nudos.

El destructor Scorpion acierta con uno de su torpedos, el Savage dispara ocho torpedos y el Saumarez cuatro, de los cuales tres impactan el Scharnhorst; se reduce nuevamente la velocidad del navio, esto permite que el Duke of York lo alcance nuevamente; a esa hora, solo la torre "C" del Scharnhorst continua en servcio. A las 19.11 el navio solo llega a los 10 nudos, el Belfast lo impacta nuevamente, la torre "C" es silenciada; solo se hace fuego con las baterias de 15cm. El Belfast y Jamaica lanzan salvas de torpedos, de los cuales dos lo impactan, el Scharnhorst responde con el armamento en servcio, sin ningun efecto. Los destructores Musketeer, Oportune y Virago disparan 19 torpedos, de los cuales 5 lo impactan. A las 19:45 una gran explosion sacude al navio, se asume que su municion ha explotado. El hundimiento del Scharnhorst se produce en las heladas aguas, sin que ninguno de sus enemigos lo vea, dejando solo 30 sobrevivientes. 

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